Berenice Abbott - I maestri della Fotografia

Ritratto di Berenice Abbot by Man Ray
Questo articolo fa parte della Rubrica: I maestri della Fotografia

Berenice Abbott nacque a Springfield il 17 luglio 1898, nell'Ohio dove crebbe con la madre divorziata.

Le sue realizzazioni nel mondo della fotografia sono uniche e di ampio respiro.
Come fotografa, la Abbott ha dato importanti contributi all'arte del ritratto, alla fotografia documentaria e alla fotografia scientifica.

Come archivista, ha mantenuto e promosso il lavoro di Eugène Atget (un fotografo francese) per quasi 40 anni. Allo stesso tempo era anche un insegnante, un inventrice e un importante teorica della fotografia. 

Abbott ha affermato che "La visione del ventesimo secolo è stata creata dalla fotografia, l'immagine ha quasi sostituito la parola come mezzo di comunicazione". 
Analogamente, ha creduto nella capacità della fotografia di registrare il mondo moderno, fornendo nuovi modi di vedere e nuove verità.

Abbott ha trascorso la sua giovinezza a Columbus e Cleveland prima di iscriversi presso la Ohio State University nel 1917. Dopo solo un anno di college si trasferì a New York per via della sua inquietudine.

Mentre era lì, ha condiviso un appartamento di Greenwich Village con Djuna Barnes, Malcolm Cowley, e Kenneth Burke e ha lavorato presso il Provincetown Playhouse.
Nonostante quella che doveva essere una tonificante esperienza, Abbott crebbe disincantata e nel 1921 acquistò un biglietto di sola andata per la Francia. Durante i suoi primi due anni a Parigi, Abbott studiò scultura e disegno, ma non riuscì a mantenere un reddito costante.


Nel 1923 conobbe Man Ray che era alla ricerca di un assistente. Sotto la guida di Man Ray, Abbott imparò a conoscere la camera oscura, ma per sua stessa ammissione, niente circa gli aspetti pratici della tecnica fotografica.

A Parigi guadagnò una reputazione considerevole come fotografa. Presto però i due si separarono perché il mecenate Peggy Guggenheim bypassò Man Ray e chiese una sessione di ritratto con Abbott.

Nel 1926 Abbott tenne la sua prima mostra personale, creò il proprio studio fotografico ed ebbe un grosso successo.  Abbot iniziò a lavorare per la rivista Vogue e per numerosi artisti. Nei suoi scatti ha sempre cercato di drammatizzare, non adulare o idealizzare i suoi soggetti. Come lei stessa ha dichiarato:

"Un ritratto può avere gli effetti di illuminazione più spettacolari e può essere perfetto tecnicamente, ma può non riuscire come documento o come opera d'arte se manca delle qualità essenziali quali l'espressività, i gesti e gli atteggiamenti particolari di chi posa. Personalmente mi sforzo di curare l'aspetto psicologico nelle mie fotografie".

Ritratto del maestro della Fotografia Eugene Atget by Berenice Abott

Nel 1929, Abbott tornata a New York per una breve visita rimane affascinata dalla rapida trasformazione della città e decise di non tornare in Europa. Completa i suoi affari a Parigi e si imbarca in uno dei più ambiziosi progetti fotografici del XX secolo: documentare in modo completo e preciso, il volto della moderna New York sempre in mutamento. Come lei dichiara, nel 1932 cercò di drammatizzare i contrasti tra il vecchio e il nuovo.








Profondamente consapevole della portata e significato essenziale della modernità e della urbanizzazione della città, Abbott desiderava "cristallizzare" il suo passaggio in "forma permanente" . Apparve sulla Architectural Record nel maggio 1930, ma durante i cinque anni che seguirono non fu in grado di di reperire i fondi che servivano al progetto. Durante tutto questo periodo si finanziò lavorando per riviste come Fortune e Vanity Fair.


Nel 1934, la New School for Social Research gli offrì il ruolo di insegnante. Lei accettò per avere una costante fonte di reddito. In quest'anno riuscì anche ad allestire una mostra delle sue foto su New York al Museo della Città, grazie ad essa riuscì ad ottenere finanziamenti ed un discreto successo.

Nel settembre 1935, il suo progetto dal titolo Changing New York è stato accettato dal FAP (Federal Arts Project). Abbott ebbe i finanziamenti e la guida di un piccolo staff. Il progetto ottenne un immediato successo e fu pubblicato sulle riviste: U.S. Camera, Popular Photography e The Coronet. Il suo lavoro uscr pure sul New York Times e la popolare rivista Life.

Alla fine del 1939, Abbott scrisse una breve nota la cui essenza potrebbe riassumerte la sua carriera fotografica dei 20 anni che seguirono al progetto su New York. Essenzialmente era convinta che "Viviamo in un mondo realizzato dalla scienza, la fotografia potrebbe fare da mediatore (come un amichevole interprete) tra la scienza e il laico, al fine di spiegare come la conoscenza regola la vita di tutti i giorni".

Abbott iniziò a sperimentare con la fotografia scientifica e nel 1944 diventò foto-editore di Science Illustrated. Nel 1948 il manuale American High School Biology incluse molte delle sue illustrazioni.

Berenice Abbott, Static Electricity, dal libro Documenting Science


La fotografia scientifica la portò a sviluppare nuove apparecchiature fotografiche, metodi di illuminazione e tecniche. Nel 1947 incorporò The House of Photography per sviluppare e promuovere le sue invenzioni in campo fotografico. Spesso in difficoltà finanziarie, l'azienda durò fino al 1958, durante il quale Abbott registrò quattro brevetti.

Nel 1950 la sua reputazione come le sue finanze languivano, nel 1957 avvenne il lancio dello Sputnik che scatenò nel paese un ossessione nazionale per la scienza. Abbott, ancora una volta in voga fu assunta dal Physical Science Study Committee of Educational Services (PSSCES) per la produzione di immagini da inserire in un libro di testo per la scuola superiore. Le sue fotografie scientifiche apparsero sulle riviste di tutto il mondo e realizzò mostre in tutto il paese.

La fotografia di Abbott si può dividere in tre distinti periodi: autoritratti, New York e la fotografia scientifica.

Era altrettanto affascinata dal paesaggio Americano.
Sotto la direzione di Henry Russell Hitchcock, Abbott nel 1933 viaggiò per l'America per la registrazione degli edifici dell'America pre-guerra civile e documentare il lavoro dell'architetto Henry Hobson Richardson.


Nel 1935 ha viaggiato a St. Louis con la sua amica Elizabeth McCausland, prima di dirigersi verso il profondo sud. Le fotografie risultanti anticipano molto i lavori condotti da Roy Stryker anche se lei stessa ha trovato estremamente difficile penetrare nella vita delle persone gravate dalla povertà.


Nel 1948 ha pubblicato il suo secondo libro su New York, Greenwich Village: Today & Yesterday. Nella primi anni del 1950 concepì un piano per documentare la vita lungo la Route 1 highway. Anche se ha viaggiato da Kent, Maine a Key West, in Florida due volte nel 1953, e ha scattato quasi 400 fotografie, il progetto non è riuscito a trovare un editore e rimane il lavoro più oscuro di Abbott. 


Dal 1960 tuttavia, la reputazione di Abbott è stata in ascesa e nel 1966 gli fu data carta bianca per produrre una foto-guida allo stato del Maine, ovviamente cercando di evitare la classica guida statale.


Berenice Abbott come archivista

Dopo la morte di Atget, nel 1927, Abbott acquisì il suo archivio completo e iniziò a promuovere il suo lavoro. Al suo ritorno in America per 40 anni, ha agito in qualità di curatore e agente delle opere di Atget, prima di vendere la collezione al Museum of Modern Art nel 1968. Inoltre ha sostenuto il lavoro di numerosi altri fotografi come Mathew Brady, William Jackson, Dorothea Lange, Helen Levitt, Lisette Model, Nadar, and Timothy O’Sullivan. Nel 1939, ha contribuito a elevare il profilo di Lewis Hine, organizzando una mostra delle sue opere a New York al Riverside Museum.

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